Beoordelingen

De Donner-partij, een noodlottige groep kolonisten op weg naar Californië

De Donner-partij, een noodlottige groep kolonisten op weg naar Californië

De Donner Party was een groep Amerikaanse kolonisten op weg naar Californië die in 1846 in de sneeuw in de Sierra Nevada Mountains strandde. Ongeveer de helft van de oorspronkelijke groep van bijna 90 mensen stierf in gruwelijke omstandigheden aan honger of blootstelling. Sommige overlevenden wendden zich tot kannibalisme om te overleven.

Nadat zij die in leven waren gebleven, in het begin van 1847 werden gered, verscheen het verhaal van gruwel in de bergen in een krant in Californië. Het verhaal vond zijn weg naar het oosten, circuleerde door krantenartikelen en werd onderdeel van de westerse overlevering.

Snelle feiten: The Donner Party

  • Ongeveer de helft van een groep van bijna 90 kolonisten op weg naar Californië in 1846 verhongerde toen het sneeuwde.
  • Een ramp werd veroorzaakt door een niet-geteste route te nemen die weken aan de reis heeft toegevoegd.
  • Overlevenden namen uiteindelijk hun toevlucht tot kannibalisme.
  • Verhaal verspreidde zich wijd door krantenverhalen en boeken.

Oorsprong van de Donner-partij

De Donner-partij is vernoemd naar twee families, George Donner en zijn vrouw en kinderen, en George's broer Jacob en zijn vrouw en kinderen. Ze kwamen uit Springfield, Illinois, net als een ander gezin dat met hen reisde, James Reed en zijn vrouw en kinderen. Ook uit Springfield waren verschillende personen verbonden aan de families Donner en Reed.

Die oorspronkelijke groep verliet Illinois in april 1846 en arriveerde de volgende maand in Independence, Missouri. Na het veiligstellen van voorzieningen voor de lange reis naar het westen, verliet de groep, samen met andere reizigers uit verschillende plaatsen, op 12 mei 1846 de onafhankelijkheid. (Mensen zouden elkaar doorgaans ontmoeten in Independence en besluiten samen te blijven voor de reis naar het westen, wat is hoe sommige leden van de Donner-partij sloten zich in wezen toevallig aan.)

De groep maakte goede vorderingen op het pad naar het westen en had in ongeveer een week een andere wagentrein ontmoet, waar ze zich bij voegden. Het begin van de reis verliep zonder grote problemen. De echtgenote van George Donner had een brief geschreven met een beschrijving van de eerste weken van de reis die in de krant in Springfield verscheen. De brief verscheen ook in kranten in het oosten, waaronder de New York Herald, die hem op de voorpagina publiceerde.

Na het passeren van Fort Laramie, een belangrijke mijlpaal op weg naar het westen, ontmoetten ze een ruiter die hen een brief gaf die beweerde dat troepen uit Mexico (die in oorlog was met de Verenigde Staten) hun doorgang zouden kunnen verstoren. In de brief werd geadviseerd een kortere weg te nemen, de Hastings Cutoff.

Snelkoppeling naar ramp

Na aankomst in Fort Bridger (in het huidige Wyoming), debatteerden de Donners, de Reeds en anderen over het al dan niet nemen van de kortere weg. Ze waren ervan verzekerd, ten onrechte bleek, dat het reizen gemakkelijk zou zijn. Door een reeks miscommunicatie ontvingen ze geen waarschuwingen van degenen die het anders wisten.

De Donner-partij besloot de kortere weg te nemen, waardoor ze in veel ontberingen terechtkwamen. De route, die hen op een zuidelijk pad over Great Salt Lake voerde, was niet duidelijk gemarkeerd. En het was vaak een zeer moeilijke doorgang voor de wagen van de groep.

De snelkoppeling vereiste het passeren van de Great Salt Lake Desert. De omstandigheden waren als niets dat een van de reizigers eerder had gezien, met brandende hitte overdag en ijskoude wind 's nachts. Het duurde vijf dagen om de woestijn over te steken, waardoor de 87 leden van de partij, waaronder veel kinderen, uitgeput bleven. Sommige ossen van de partij waren gestorven in de wrede omstandigheden, en het werd duidelijk dat het nemen van de kortere weg een kolossale blunder was geweest.

Het nemen van de beloofde snelkoppeling was mislukt en plaatste de groep ongeveer drie weken achter op schema. Als ze de meer gevestigde route hadden genomen, zouden ze de laatste bergen zijn gepasseerd voordat er kans op sneeuwval was en veilig in Californië aankwamen.

Spanningen in de groep

Met de reizigers serieus achter op schema, woedde de woede in de groep. In oktober braken de families Donner af om door te gaan in de hoop betere tijd te maken. In de hoofdgroep brak een ruzie uit tussen een man genaamd John Snyder en James Reed. Snyder sloeg Reed met een zweep en Reed reageerde door Snyder te steken en hem te doden.

Het vermoorden van Snyder gebeurde buiten de Amerikaanse wetgeving, omdat het toen Mexicaans grondgebied was. In een dergelijke omstandigheid zou het aan de leden van een wagentrein zijn om te beslissen hoe gerechtigheid wordt verleend. Met leider van de groep, George Donner, op zijn minst een dag reizen vooruit, besloten de anderen Reed uit de groep te verbannen.

Met hoge bergen nog over te steken, was de partij van kolonisten in wanorde en diep wantrouwend van elkaar. Ze hadden al meer dan hun deel van ontberingen op de paden doorstaan ​​en ogenschijnlijk eindeloze problemen, waaronder bands van indianen die 's nachts invallen en ossen stelen, bleven ze nog steeds pesten.

Gevangen door sneeuw

Aangekomen bij het gebergte Sierra Nevada eind oktober, maakten vroege sneeuwval de reis al moeilijk. Toen ze de omgeving van Truckee Lake (nu Donner Lake genoemd) bereikten, ontdekten ze dat de bergpassen die ze moesten oversteken al waren geblokkeerd door sneeuwlaag.

Pogingen om over de passen te komen mislukten. Een groep van 60 reizigers vestigde zich in ruwe cabines die twee jaar eerder waren gebouwd en verlaten door andere voorbijtrekkende kolonisten. Een kleinere groep, waaronder de Donners, zette een kamp op enkele kilometers afstand op.

Gestrand door onbegaanbare sneeuw, slonk de voorraad snel. De reizigers hadden nog nooit zulke sneeuwcondities gezien en pogingen van kleine partijen om verder naar Californië te lopen om hulp te krijgen werden gedwarsboomd door de diepe sneeuwlaag.

Met uithongering aten mensen de karkassen van hun ossen. Toen het vlees op was, werden ze gereduceerd tot kokende ossenhuid en aten het op. Soms vingen mensen muizen in de hutten en aten ze op.

In december vertrok een groep van 17, bestaande uit mannen, vrouwen en kinderen, met sneeuwschoenen die ze hadden gemaakt. De partij vond het reizen bijna onmogelijk, maar bleef naar het westen bewegen. Terwijl de hongersnood werd geconfronteerd, namen sommige van de partijen hun toevlucht tot kannibalisme en aten ze het vlees van degenen die waren gestorven.

Op een gegeven moment werden twee Nevada-indianen die zich bij de groep hadden gevoegd voordat ze de bergen in gingen, neergeschoten en gedood zodat hun vlees kon worden opgegeten. (Dat was het enige exemplaar in het verhaal van de Donner-partij waar mensen werden gedood om te worden gegeten. De andere gevallen van kannibalisme deden zich voor nadat mensen waren overleden aan blootstelling of honger.)

Een lid van de partij, Charles Eddy, slaagde er uiteindelijk in om een ​​dorp van de Miwok-stam binnen te dwalen. De indianen gaven hem eten en nadat hij witte kolonisten op een ranch had bereikt, slaagde hij erin om een ​​reddingsfeest bij elkaar te krijgen. Ze vonden de zes overlevenden van de sneeuwschoengroep.

Terug in het kamp aan het meer was een van de reizigers, Patrick Breen, begonnen met het bijhouden van een dagboek. Zijn inzendingen waren kort, aanvankelijk alleen beschrijvingen van het weer. Maar na verloop van tijd begon hij de steeds wanhopiger wordende omstandigheden op te merken naarmate meer en meer gestrande mensen aan honger stierven. Breen overleefde de beproeving en zijn dagboek werd uiteindelijk gepubliceerd.

Reddingsinspanningen

Een van de reizigers die in oktober was doorgegaan, raakte steeds verontrusten toen de Donner Party nooit opdook in Sutter's Fort in Californië. Hij probeerde alarm te slaan en was uiteindelijk in staat om te inspireren wat uiteindelijk neerkwam op vier afzonderlijke reddingsmissies.

Wat de redders ontdekten was verontrustend. De overlevenden waren uitgemergeld. En in sommige hutten ontdekten redders lichamen die waren afgeslacht. Een lid van een reddingspartij beschreef het vinden van een lichaam met het hoofd open gezaagd zodat de hersenen konden worden afgenomen. De verschillende verminkte lichamen werden verzameld en begraven in een van de hutten, die vervolgens op de grond werd verbrand.

Van de 87 reizigers die in de laatste fase van de reis de bergen zijn binnengekomen, hebben er 48 overleefd. De meesten van hen verbleven in Californië.

Legacy of the Donner Party

Verhalen over de Donner-partij begonnen onmiddellijk te circuleren. Tegen de zomer van 1847 had het verhaal de krant in het oosten bereikt. De New York Tribune publiceerde een verhaal op 14 augustus 1847, dat enkele grimmige details gaf. De Weekly National Intelligencer, een krant in Washington, DC, publiceerde op 30 oktober 1847 een verhaal waarin het "verschrikkelijke lijden" van de Donner-partij werd beschreven.

Charles McGlashan, redacteur van een lokale krant in Truckee, Californië, werd een expert op het gebied van de Donner Party. In de jaren 1870 praatte hij met overlevenden en stelde hij een uitgebreid verslag van de tragedie samen. Zijn boek, Geschiedenis van de Donner-partij: een tragedie van de Sierra, werd gepubliceerd in 1879 en ging door vele edities. Het verhaal van de Donner-partij heeft geleefd door een aantal boeken en films gebaseerd op de tragedie.

In de onmiddellijke nasleep van de ramp beschouwden veel kolonisten die naar Californië gingen een ernstige waarschuwing om geen tijd te verliezen op het pad en geen onbetrouwbare snelkoppelingen te nemen.

Bronnen:

  • "Verontrustend nieuws." American Eras: primaire bronnen, uitgegeven door Sara Constantakis, et al., vol. 3: Westward Expansion, 1800-1860, Gale, 2014, pp. 95-99. Gale virtuele referentiebibliotheek.
  • Brown, Daniel James.The Indifferent Stars Above: The Harrowing Saga of the Donner Party. William Morrow & Company, 2015.